Veertig jaar in hotel Saint Louis de France

Lokale groepen die jaren achter elkaar pelgrims mobiliseren voor een bedevaart naar Lourdes zijn niet nieuw. Dat die groepen vaak graag voorkeur hebben voor een bepaald hotel, is ook niet zo opmerkelijk. Anders wordt het wanneer pelgrims uit éénzelfde plaats 40 jaar achter elkaar in hetzelfde hotel logeert. Dat was afgelopen mei wel het geval met het Lourdescomité uit Alkmaar.

,,Het begon allemaal met een reis van onze ouders,’’ vertellen broer en zus Fred van den Berg en Ans Captijn. ,,De eerste reis beviel zo goed dat mijn moeder bij thuiskomst een actie op touw zette om geld in te zamelen om meer mensen uit Alkmaar mee naar Lourdes te nemen.’’ Dat lukte en in 1964 streek het Lourdescomité uit de kaasstad voor het eerst neer in hotel Saint Louis de France om er nooit meer weg te gaan. ,,We komen hier nu al 40 jaar,’’ vertelt moeder Tiny van den Berg trots in de hal van het hotel.

Het begin van het Lourdescomité was niet makkelijk. ,,De eerste jaren zamelden we vooral geld in door bonnen te sparen. Allo soorten die bij levensmiddelen kreeg: Persil, Douwe Egberts, Bluebandbonnetjes, zilverzegels en natuurlijk bonnetjes van De Gruyter.’’ Die bonnen werden ingewisseld voor geld of voor spullen die weer gebruikt werden als een prijs in een loterij,’’ vertelt dochter Ans. ,,Ons hele gezin deed mee. We zaten avonden lang bonnen te tellen.’’ Haar broer herinnert zich: ,,We gingen ze ook overal ophalen. In de hele buurt. Ma had in de kerken een collectebussen gezet waarin mensen zegeltjes konden doen en die gingen we van tijd tot tijd legen.’’ 

Waarom de Alkmaarse groep indertijd voor hotel Saint Louis de France koos, kan zich eigenlijk niemand meer herinneren. ,,Volgens mij kregen we het gewoon door de VNB toegewezen. Het beviel goed en waarom zou je dan weggaan,’’ aldus moeder Tiny. ,,We hebben het hotel in die jaren wel zien veranderen,’’ zegt dochter Ans, die al vanaf 1966 meereist. ,,In het begin waren er heel smalle liften en geen voorzieningen voor zieke pelgrims. Inmiddels is dat allemaal aangepast. Het hotel is ook uitgebreid.’’ 

De laatste 10 jaar gaat het Lourdescomité Alkmaar twee keer per jaar op bedevaart. Dat betekent dat komend najaar de 50e bedevaart wordt gemaakt. Het dubbeljubileum is in mei al gevierd. Het Lourdescomité bood het hotel twee etsen van Alkmaar aan. De hoteleigenaar tracteerde op zijn beurt op speciaal gebak voor alle pelgrims.

Bron: Tijdschrift “Lourdes” Auteur: M. Bemelmans (2007)